È il momento di parlare dell'impero britannico: come è nato, si è indebolito ed è caduto, e come ha cambiato il mondo in cui viviamo ora.

Sei pronto a scoprire tutto quello che c'è da sapere sull'impero più grande della storia?

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Il periodo dell'Impero Britannico e i paesi inclusi al suo interno

Spesso gli storici dividono l'Impero Britannico in due: il Primo Impero Britannico e il Secondo.

Il Primo ci porta dalle prime colonie nel "Nuovo Mondo" alla fine del XVI secolo fino alla perdita degli Stati Uniti come territorio coloniale nel 1783. La Seconda vede la Gran Bretagna rispondere concentrandosi maggiormente sul Pacifico, guadagnando terre in India, Australia e Nuova Zelanda.

Per tutto il periodo, la Gran Bretagna aveva importanti territori anche in Africa.

Più avanti parleremo del perché e del come la potenza imperiale della Gran Bretagna sia diminuita nel ventesimo secolo.

Alcuni storici indicano la fine della Seconda Guerra Mondiale, che scatenò un'ondata di movimenti indipendentisti in tutto l'Impero, mentre altri dicono che l'Impero finì formalmente nel 1997, quando Hong Kong fu restituita alla Cina.

 

 

La mappa dell'impero britannico nel 1915 mostra quanto fosse vasto, con territori in ogni continente.

Vuoi conoscere anche la storia dell'impero mongolo?

Le origini dell'impero britannico

Alla fine del XVI secolo, gli spagnoli e i portoghesi tornarono dalle esplorazioni nel Nuovo Mondo, crogiolandosi nella ricchezza del bottino che avevano accumulato e nel prestigio che ne derivava. In breve tempo, altre importanti potenze europee - Francia, Paesi Bassi e Inghilterra - vollero partecipare all'azione.

Fu allora che iniziò l'attività imperiale britannica.

Elisabetta I istituì una politica di esplorazione nelle Americhe e ordinò di impegnarsi in conflitti navali con gli spagnoli. Persone come Walter Raleigh e Francis Drake rivaleggiavano con i pirati nel saccheggio del bottino delle scoperte spagnole. Cercarono anche di stabilire colonie proprie.

Negli ultimi anni del regno di Elisabetta, nel 1601, dopo molti tentativi precedenti, l'Inghilterra conquistò l'Irlanda. Questo iniziò il lento processo di importazione di inglesi e scozzesi protestanti nell'isola cattolica.

All'inizio del regno di Giacomo I, l'Inghilterra firmò un trattato con la Spagna. Il fiorente impero si rivolse a ovest; gli inglesi divennero meno concentrati ad attaccare i loro rivali iberici, invece si mossero per stabilire insediamenti coloniali in Nord America e nei Caraibi.

Una volta stabilite le colonie, gli inglesi impedirono a qualsiasi nave che non fosse britannica di entrare in porto. Questa politica di isolamento aveva lo scopo di assicurarsi tutti i possibili profitti dai territori, ma scontentò i rivali della Gran Bretagna.

Le successive guerre navali con gli olandesi, anche se apparentemente perse dagli inglesi, alla fine posero le condizioni per il dominio britannico. Gli inglesi, per esempio, ottennero un territorio olandese - compresa New York nella guerra anglo-olandese del 1665-7 - ma, dopo la Gloriosa Rivoluzione del 1688, i due paesi firmarono una tregua.

Scopri anche la storia dell'impero ottomano.

Francis Drake giocò un ruolo importante all'interno dell'impero... rivaleggiando con i pirati!
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Il primo impero britannico (1707-1783)

Quando il sole sorse per la prima volta sull'Impero Britannico, la Gran Bretagna era coinvolta nella Guerra di Successione Spagnola, combattendo a fianco di olandesi, portoghesi e romani che a quel tempo erano ancora imperiali.

Quella guerra finì nel 1714 quando il re spagnolo Filippo V rinunciò alla rivendicazione dei suoi successori sul trono francese.

Una volta firmato il trattato di Utrecht, la Francia lasciò in eredità Terranova e Acadia all'Inghilterra e la Spagna cedette loro Gibilterra e Minorca. Gibilterra fu un guadagno particolarmente significativo perché permetteva alla Gran Bretagna di controllare l'accesso al Mediterraneo.

Un altro lascito degli spagnoli al regno britannico: il controllo sul commercio degli schiavi africani, un flusso di entrate particolarmente lucrativo che aiutava a finanziare le imprese britanniche nelle Americhe.

La conquista congiunta della macchina da guerra spagnola in Europa e il successivo pagamento delle riparazioni non significa che, d'ora in poi, tutto sarebbe andato bene tra l'impero calante (Spagna) e quello crescente (Inghilterra).

Il re di Spagna non riuscì a riprendere Gibilterra durante i due anni della guerra anglo-spagnola (1727-1729), così, quando gli spagnoli ebbero la possibilità di colpire di nuovo - non in battaglia ma sequestrando tutte le navi britanniche attraccate nei porti della Nuova Spagna, non esitarono a farlo.

Forse sapete che la Nuova Spagna comprendeva territori nelle Americhe, nei Caraibi e persino in Asia e Oceania.

Seguì una serie di piccoli attacchi da parte degli spagnoli. Niente che potesse essere chiamato combattimento; più che altro fastidi costosi... per gli inglesi, naturalmente.

Fu solo nel 1746 che inglesi e spagnoli si impegnarono in colloqui di pace. Il re spagnolo accettò di smettere di attaccare le navi britanniche ma, in cambio, la Gran Bretagna perse i diritti di commercio di schiavi.

Nel frattempo, nelle Indie Orientali la concorrenza era feroce: le compagnie olandesi e britanniche cercavano costantemente di superarsi a vicenda nel commercio e nelle acquisizioni. I due mercati principali erano quello delle spezie e quello dei tessuti e, con quest'ultimo che guadagnava in volume di commercio, gli inglesi alla fine superarono i loro concorrenti.

Oltre a diversi conflitti militari, tra cui le guerre carnatiche, i commercianti britannici e i rappresentanti della corona rimasero bloccati in una feroce competizione con i francesi per riempire il vuoto di potere lasciato dal crollo dell'impero Mughal.

Solo nel 1757 la British East India Company ottenne il controllo dell'India, il territorio più prezioso che possedeva.

Per l'indipendenza dell'India bisognerà aspettare l'intervento di un leader come Gandhi!

Guidati da Robert Clive - Clive dell'India, come è anche conosciuto, gli inglesi trionfarono sui francesi nella battaglia di Plassey, ottenendo il pieno controllo militare e politico dell'India. Tuttavia, francesi e britannici - e altre potenze europee - continuarono a combattere, in particolare nella Guerra dei Sette Anni (1756-63).

La firma del Trattato di Parigi nel 1763 pose fine a qualsiasi rivendicazione dei francesi sui loro territori coloniali, che comprendevano ampie fasce di terra in Nord America. Aggiungendoli alle vittorie in India, la Gran Bretagna divenne la più grande potenza marittima del mondo.

Scopri anche origine e caduta dell'impero romano.

Il secondo impero britannico

Dopo aver perso le colonie americane, gli inglesi si orientarono verso l'Asia e il Pacifico in generale; più tardi guadagnarono territori in Africa.

Un aspetto negativo della perdita delle colonie americane è che gli inglesi non avevano un posto dove spedire i detenuti. Dal 1718, criminali di ogni tipo erano stati spediti nelle colonie per scontare la loro pena.

L'Australia divenne la nuova colonia penale della Gran Bretagna.

Era già stata scoperta e rivendicata dagli olandesi nel 1660, ma non avevano fatto alcuna mossa per colonizzarla, così, quando il capitano James Cook sbarcò sulle sue coste orientali nel 1770, la chiamò prontamente New South Wales e la dichiarò adatta ai prigionieri.

Botany Bay divenne la prima colonia penale; presto ne seguirono altre, che procurarono all'Impero profitti considerevoli. Prima con le spedizioni di lana e più tardi, quando fu scoperto l'oro nel Victoria. Grazie a questa corsa all'oro, Melbourne divenne la seconda città più ricca del mondo dopo Londra.

Il capitano Cook esplorò anche le isole nord e sud della Nuova Zelanda, rivendicandole rapidamente a nome della Corona e stringendo accordi commerciali con le tribù Maori. Presto gli europei stabilirono colonie e imprese, la più redditizia delle quali fu la New Zealand Trading Company, fondata nel 1839.

Questa compagnia acquistò notevoli appezzamenti di terra; un anno dopo, William Hobson firmò il Trattato di Waitangi con oltre 40 capi Maori. Il capitano Hobson sarebbe diventato il primo governatore della Nuova Zelanda e il trattato da lui redatto e firmato divenne il documento fondatore della nazione.

Nonostante l'accaparramento di terre da parte della Gran Bretagna in Australia e in Nuova Zelanda sia stato praticamente incontrastato, l'Impero non ha avuto vita facile.

Napoleone Bonaparte era salito al potere in Francia ed era pronto a sfidare l'Impero britannico - non solo la sua forza militare ma la sua stessa ideologia. Questa era una battaglia che la Gran Bretagna non poteva permettersi di perdere; l'Impero non aveva alcun desiderio di essere sopraffatto dal piccolo dittatore, un destino che tanti altri paesi in Europa avevano subito.

L'intero contenuto del forziere di guerra della Gran Bretagna fu speso nello sforzo di evitare l'invasione e furono messe in atto le più astute strategie militari.

La Royal Navy bloccò i porti francesi e sconfisse l'intera flotta navale franco-spagnola nella battaglia di Trafalgar (1805). Tuttavia le armate di Napoleone si mossero velocemente e, mentre vincevano questa battaglia, altre infuriarono.

Napoleone conquistò altri territori e colonie; ci volle la forza combinata delle forze militari europee per sconfiggerlo finalmente nel 1815.

Di nuovo, l'impero britannico godette del bottino di guerra, raccogliendo Malta, le isole Ionie, le Seychelles, le Mauritius, Santa Lucia e Tobago dai francesi. Gli spagnoli cedettero Trinidad e i Paesi Bassi consegnarono la Colonia del Capo e la Guyana, Ceylon e Helgoland.

Questi guadagni furono in qualche modo compensati dal fatto che l'Impero restituì alla Francia la Guyana francese, la Martinica, la Guadalupa e la Reunion, e agli olandesi il Suriname e Giava.

L'impero britannico è stato il più grande impero della storia mondiale e c'è una ragione per cui è stato soprannominato "l'impero su cui il sole non tramonta mai".

Al suo apice, l'impero britannico copriva quasi un quarto del globo, dominando circa il 23% della popolazione mondiale. Sembra un bel po' di territorio e di fama per una piccola isola all'angolo dell'Europa!

Scopri anche la Dinastia Qing e il suo impero.

Guerre mondiali e declino imperiale britannico

Le guerre mondiali

Come accade per tutti gli imperi, alla fine, l'impero britannico cominciò il suo declino durante il XX secolo. Pur avendo vinto entrambe le guerre mondiali, la Gran Bretagna fu gravemente indebolita e prosciugata finanziariamente. Con l'ascesa della Germania e l'impero ottomano che combatteva contro l'impero russo, la prima guerra mondiale era stata una guerra esplicitamente imperialista.

La seconda guerra mondiale fu una vera e propria guerra mondiale, con i paesi imperiali che chiedevano il contributo di truppe dalle colonie. Nell'estremo oriente, il Giappone aveva invaso i territori britannici e aveva dimostrato che il suo dominio non era assoluto. I giapponesi avevano anche diffuso un sentimento anti-britannico tra i territori che controllavano.

Movimenti indipendentisti e decolonizzazione

Dopo le due guerre, la combinazione delle debolezze del governo britannico e la crescita del nazionalismo a livello globale fece sì che la disillusione nei confronti dell'imperialismo si facesse sentire in patria e all'estero.

Dopo una massiccia ribellione e una rivolta pacifica guidata dal nazionalista Mahatma Gandhi, l'indipendenza indiana fu concessa nel 1947 - firmata dal governo di Clement Attlee. Questa perdita del più grande dei territori britannici scatenò venti anni di movimenti indipendentisti.

Gli inglesi si ritirarono nel 1948 dalla Palestina, dopo che il terrorismo ebraico chiese l'indipendenza e lo stato di Israele fu dichiarato poco dopo. La crisi di Suez del 1956 mostrò che la Gran Bretagna non era più la potenza che era stata.

In Africa, la Gran Bretagna sperava di evitare la situazione subita dai francesi in Algeria: una lunga e brutale guerra di indipendenza e perseguì la decolonizzazione in modo pacifico; quasi trenta territori africani ottennero l'indipendenza negli anni '60. Solo la Rhodesia rimase tecnicamente una parte dell'impero, seppure un territorio con autogoverno, fino agli anni '80.

La fine dell'impero britannico è spesso considerata il 1997, quando la Gran Bretagna restituì Hong Kong alla Cina.

L'impero britannico oggi

Un'eredità problematica

Al giorno d'oggi, il passato imperiale della Gran Bretagna è controverso - con alcuni che lo considerano con orgoglio e altri che identificano i problemi del razzismo e del dominio delle diverse identità etniche e politiche.

Il colonialismo fu essenzialmente un fenomeno violento, che usò idee razziste per giustificare il saccheggio e il controllo delle risorse. I critici sottolineano che la Gran Bretagna ha costruito la sua ricchezza sull'impoverimento di altri paesi.

Al giorno d'oggi, possiamo vedere l'importanza dell'impero britannico in tutto il mondo dal fatto che molte persone parlano inglese. Il Commonwealth delle Nazioni - la cooperazione e l'associazione di 53 stati che prima erano colonie britanniche - è un'altra eredità dell'impero.

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Alice

Ho calzini volanti, 6 buchi alle orecchie, nessun filtro, troppe parole. Nella vita Giornalista + SocialMediaManager + qualsiasi cosa comprenda il parlare, lo scrivere e il comunicare.